Edición Anterior: 16 de Febrero de 2018
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Netflix de punta a punta
Netflix parece algo tan sencillo: le damos al play y el vídeo se reproduce de forma mágica. Parece fácil, ¿no? En realidad, no lo es tanto: en los próximos números nos introduciremos en este maravilloso mundo.
Seleccionamos Netflix en nuestro Smart Tv, computadora o celular y, tras unos segundos, ya estamos disfrutando. Todo parece muy sencillo. Sin embargo, detrás de este simple paso hay toda una ingeniería muy compleja, que a continuación vamos a repasar. Pero antes, hay que tener en cuenta estos impresionantes números de la principal plataforma streaming. Netflix tiene más de 110 millones de suscriptores, está disponible en más de 200 países, obtiene casi 3.000 millones de dólares en beneficios por trimestre, añade más de 5 millones de nuevos suscriptores por trimestre y reproduce más de mil millones de horas de video cada semana.

Actualmente, esta plataforma representa más del 37% del pico de tráfico de Internet en los Estados Unidos, y planea gastar 7.000 millones de dólares en nuevo contenido en 2018. Un buen motivo para profundizar sobre Netflix es que ofrece mucha más información que otras compañías. Para Netflix la comunicación es un valor cultural importante y, por supuesto, parte central del marketing que despliega para sumar cada vez más clientes.

Un mundo de detalles

Ahora sí, comencemos el análisis. El mundo Netflix podría dividirse en tres partes: cliente, "backend" y red de entrega de contenidos. El cliente es la interfaz de usuario en cualquier dispositivo utilizado para navegar y reproducir vídeos de Netflix: puede ser una aplicación en el iPhone, una página web desde el ordenador de escritorio o incluso una aplicación en una Smart TV. Netflix controla todos y cada uno de los clientes para cada dispositivo. Todo lo que sucede antes de que le des al botón de play ocurre en el servidor "backend" y se ejecuta en el AWS, la nube que la compañía utiliza para reproducir todo su contenido. Esto incluye cosas como preparar todo el nuevo vídeo entrante y gestionar las solicitudes de todas las aplicaciones, sitios web, televisores y otros dispositivos. Todo lo que sucede después de presionar play es gestionado por Open Connect, una red de distribución de contenidos (CDN) a nivel global y personalizada de Netflix Open Connect almacena vídeos en diferentes lugares del mundo y cuando le damos play a un vídeo la retransmisión se realiza desde allí y llega al dispositivo, tal y como se muestra en el cliente.

Al controlar las tres áreas (cliente, servidor backend y red de entrega de contenidos), Netflix ha conseguido obtener una integración vertical completa: esto significa que al tener un mapa de la experiencia de visualización de vídeo de principio a fin, algo que resulta muy valioso para generar estadísticas de satisfacción.

Netflix se lanzó en 1998. Al principio solamente era un servicio para alquilar DVDs a través del servicio postal de los Estados Unidos, pero sus creadores ya sabían que el futuro estaba en la reproducción de vídeos en streaming a la carta. Este servicio fue presentado finalmente en 2007.

Por entonces Internet ya era lo suficientemente rápido y económico para poder ofrecer servicios de retransmisión de vídeo, algo que hasta entonces no había sido posible.

Si a esto se le añade la aparición de potentes dispositivos como los smartphones y las tablets, así como del ancho de banda para móviles rápido y de bajo coste, de repente era mucho más fácil y barato para cualquier persona reproducir vídeo en cualquier momento y desde cualquier lugar.

Desde entonces, Netflix empezó a gestionar sus propios centros de datos: en principio fueron dos, ubicados uno al lado del otro, y tuvieron muchísimos problemas. Por ello, en 2008 la compañía decidió pasarse a AWS, una infraestructura más fiable que le permitió eliminar cualquier tipo de fallo que pudiera ocurrir en su sistema.

AWS ofrece bases de datos, almacenamiento y centros de datos de mucha confianza. De este modo, la empresa de streaming dejó sus propios centros de datos y se mudó a la nube.

Una de las razones por las que Netflix eligió AWS fue que no quería tener que hacer nada que no tuviera que ver directamente con su principal negocio: proporcionar una experiencia de calidad en la visualización de vídeos. De esta forma Netflix se ahorra esfuerzo y tiempo porque AWS hace todo eso para Netflix y le permite centrarse en proporcionar valor comercial.

Netflix utiliza AWS en tres regiones: dos en Estados Unidos y una en Irlanda. Dentro de cada región, opera en tres zonas de disponibilidad diferentes. ¿Qué sucede si se cae toda la región de Irlanda? Tras detectar el error, redirige a una de las regiones de Estados Unidos y el dispositivo pasará a transmitir información a esa región en vez de la de Irlanda. El usuario ni siquiera se dará cuenta.

Otra ventaja de estar en estas tres regiones es que ofrece una cobertura mundial. Netflix realizó varias pruebas y demostró que si usamos una aplicación de Netflix en cualquier parte del mundo, obtendremos un servicio rápido a partir de una de estas tres regiones.

Big data

Netflix recopila mucha información porque conoce lo que ven todos los usuarios, cuándo lo han visto y dónde estaban cuando lo han visto. Así, sabe qué vídeos le han llamado la atención a los usuarios pero finalmente decidieron no ver, cuántas veces se ha visto cada video, etc. Incluso las portadas de cada una de las series y películas es personalizado según la experiencia de cada usuario: seguramente han notado que cambian casi a diario.

El objetivo de la imagen del encabezado es intrigar al usuario para que seleccione ese video. La idea es que cuanto más convincente sea la imagen del encabezado, más probabilidades hay de que alguien vea un video.

¿Cómo hace Netflix esto? Pongamos como ejemplo Stranger Things. Si la compañía detecta que al usuario le gustan las comedias, elegirá una escena de ese estilo, para atraer su atención.

Recomendaciones

Por lo general, Netflix muestra solamente entre 40 y 50 vídeos, aunque hay miles disponibles.

¿Cómo lo decide? Con aprendizaje automático. Es parte del procesamiento y análisis de Big data. La empresa analiza los datos y predice lo que le va a gustar a cada usuario.

De hecho, todo lo que cada uno de sus usuarios ve en la pantalla ha sido escogido específicamente para él. No hay dos pantallas de inicio similares.

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