Edición Anterior: 18 de Noviembre de 2018
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¿En qué afectará a las personas de a pie?
Cambio histórico para la ciencia: el kilo ya no será lo que solía ser
Histórica. Así se define la redifinición de medidas entre las que se incluye el kilogramo, votada por la comunidad científica mundial en Francia el viernes último. Desde el año próximo, se abandona el kilo patrón, un cilindro de platino e iridio custodiado en Francia por 130 años.
Desde el viernes último, un kilo dejó de ser el mismo kilo de siempre. Es que la comunidad científica mundial votó su redefinición, por lo que abandonará el kilo patrón, un cilindro de platino e iridio custodiado en Francia por 130 años.

A pesar de que se trata de algo que se lleva vaticinando durante años, la noticia ha tomado por sorpresa a muchos: el kilogramo, una de las unidades de medida más comunes y utilizadas a diario, dejará de ser lo que ha sido hasta ahora, a partir del año próximo. Es que la Conferencia Internacional de Pesos y Medidas, que se reunió el 16 de noviembre en Versalles (Francia), votó a favor de la mayor redefinición del Sistema Internacional de Medidas (SI) en base a las constantes fundamentales en vez de patrones menos precisos y que no tienen scarácter universal. Desde la organización hablan de "cambio histórico" y de un gran valor científico pero, ¿en qué afectará a la persona de a pie?

Según el gerente de Metrología, Calidad y Ambiente del INTI, presidente del Sistema Interamericano de Metrología y miembro del Comité Internacional de Pesas y Medidas, Héctor Laiz, quien representa al país en tierras galas, "estos cambios no tienen impacto en las mediciones de la vida cotidiana, sino en el trabajo de más alta exactitud de los institutos de metrología o en mediciones del ámbito científico y en algún sector puntual de altos desarrollos tecnológicos".

En concreto, "el cambio en el kilogramo tendrá un impacto de una parte en diez a la octava potencia, que es como decir 0,00000001 de impacto. Una balanza de camiones de soja o la del supermercado de por sí tiene un margen de error de 0,001. O sea que el cambio será imperceptible para la gente".

Entonces, para aquellos que dudan de cómo pedir la compra en el mercado, tranquilidad: el kilogramo se seguirá llamando igual. "El frutero nos seguirá dando la misma cantidad de manzanas si le pedimos un kilo, por eso no nos debemos preocupar", explican los especialistas para aquellos que albergan dudas acerca de lo que supondrá este cambio, que por el contrario será un antes y un después para la ciencia y la tecnología, que cada vez precisan de cálculos más exactos. "Podremos avanzar mucho más rápido, porque tendremos mejores herramientas para desentrañar los desafíos que nos proporciona el futuro", aseguran.

Aunque a los ciudadanos comunes la novedad no nos cambie la vida, esta modificación promete ser una pequeña revolución. Es que hasta el viernes, el mundo pesó tomando como referencia un cilindro de platino e iridio guardado bajo mil llaves en el Bureau International des Poids et Mesures de Sèvres, cerca de París, Francia. La trascendencia de la redefinición parte de que en un solo encuentro cambiarán cuatro unidades, además del kilogramo, el ampere, el kelvin y el mol, de las siete de base (las anteriores más el metro, el segundo y la candela), con lo que a partir de ahora "ya ninguna unidad va a estar definida en función de un artefacto. Todas estarán definidas en función de constantes de la naturaleza", explicó Laiz.



De un objeto a las constantes


En efecto, desde 2019, la definición del kilogramo referirá a la "constante de Planck", un concepto de la física cuántica. El metro, por ejemplo, se cambió en 1983 y desde entonces ya no se toma como referente una barra de platino e iridio sino que se define en función de la velocidad de la luz.

Cabe recordar que las otras medidas redefinidas, menos conocidas, son el amperio, esto es la unidad de corriente eléctrica; el mol, la unidad de la cantidad de materia; y el kelvin, una unidad de temperatura. La revisión del SI implica que el amperio se mida en función de la carga elemental y que el kelvin lo haga con base en la constante de Boltzmann.

Como rama académica, donde sí tendrá repercusión la nueva definición del kilogramo (que ahora se llevará a cabo en base a la constante fundamental de Planck y no de una pesa física llamada el "Gran kilo") es en las escuelas y las universidades. "Los estudiantes deberán saber de dónde viene y habrá que modificar los libros de texto", señalaron los especialistas.




Un sistema internacional


¿Por qué es tan importante tener un sistema internacional de medición?

"La metrología es la gran desapercibida. Se desconoce mucho de esta ciencia a pesar de que es casi la primera con la que tenemos contacto: de bebés, nada más nacer, nos pasan por la báscula. Por eso es importante que la prestemos atención", analizaron los especialistas.

Héctor Laiz valora que "aprendemos a medir antes que a escribir. Y cuando uno ve nacer un hijo, lo primero que le ocurre a ese ser humano son tres cosas: lo pesan, lo miden y le toman la temperatura. La vida está llena de mediciones. Nos pesan el fiambre, cargamos nafta en litros, vamos al médico y nos toma la presión. Estamos rodeados por mediciones que damos por sentadas. O sea, estamos tranquilos de que detrás hay un sistema que garantiza una referencia, un patrón común. Esto es lo que redefinimos ahora".




Lo más importante


* Desde 2019 regirá un nuevo patrón para determinar qué es un kilo.

* Ya no dependerá de una barra de platino-iridio custodiada en Francia.

* Se necesitará una balanza de Watt o de Kibble para garantizar este patrón. El INTI, entidad encargada de conservar los patrones y de calibrar los instrumentos de medición a nivel nacional, deberá tener su propia balanza de Watt. En su funcionamiento, el instrumento se parece a una balanza, pero, en lugar de contrarrestar lo que se quiere pesar con un patrón o fiel, el objeto que se pesa se compara con las fuerzas electromagnéticas y es allí donde interviene la imperturbable constante de Planck.


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